1. 자폐스펙트럼이란?

자폐스펙트럼(Autism Spectrum Disorders(ASD))란 언어 및 의사소통, 사회적 상호작용에 어려움을 겪으며, 관심이 제한적이고 좁으며, 언어적∙ 비언어적 표현을 반복적으로 하는 행동을 보이는 신경발달의 문제입니다 (American Psychiatric Association: APA, 2013).


2. 연령대

일반적으로 자폐스펙트럼 아동의 부모는 자녀가 2살이 되기전에 이상 증상을 인지합니다. 그러나 대부분 자폐스펙트럼 진단은 질환의 주요증상(같은 동작을 일정 기간 반복하는 행동이나 제한된 관심으로 상호작용 문제 발생 등)이 뚜렷해지는 3~4살이 되어서야 진단되는 경우가 많습니다. (Chakrabarti S et al, 2005)


3. 유병률

통계자료에 따르면 자폐스펙트럼은 인구 만 명 당 약 4.5명 정도 발생하며, 확실한 진단을 내리지 못하는 아동이 인구 만 명 당 15명에서 20명 사이로 보고되고 있습니다.
미국에서는 아동 59명 당 한 명이 자폐스펙트럼을 가지고 있는 것으로 보고되고 있으며 (Developmental Disabilities Monitoring Network Surveillance Year 2010 Principal Investigators and Centers for Disease Control and Prevention (CDC), 2014) 국내 아동의 유병률은 2.64%로 38명당 1명이라는 연구가 있습니다(Kim, Leventhal, et al., 2011).


4. 주요증상

자폐스펙트럼의 주요 증상은 다음과 같습니다. (The Centers for Disease Control and Prevention)

– 생후 12개월이 지나도 호명 반응하지 않습니다.
– 생후 14개월까지 관심을 보이는 물체(비행기가 날아다닌다)를 가리키지 않습니다.
– 생후 18개월까지 일상생활을 모방하는 행동을 하지 않습니다.
– 눈 맞춤을 피하고 혼자 있는 것을 좋아합니다.
– 다른 사람의 감정을 이해하거나 자신의 감정을 이야기하는 데 어려움이 있습니다.
– 언어 또는 비언어 능력이 지연되어 있습니다.
– 같은 단어 또는 문구를 반복해서 이야기합니다.
– 질문에 관련이 없는 답변을 합니다.
– 조그마한 일상생활 패턴 변화에도 화를 냅니다.
– 강박적 표현을 합니다.
– 손을 팔락거리거나 몸을 흔들거나 원을 그리면서 도는 행동들을 합니다.
– 소리, 냄새, 미각, 외모 또는 느낌에 특이한 반응을 보입니다.

더 자세하게 증상을 살펴보면 아래와 같습니다.

1) 사회적 기술

– 생후 12 개월이 지나도 이름에 응답하지 않습니다.
– 눈 마주침이 안됩니다.
– 혼자 노는 것을 좋아합니다.
– 다른 사람과 관심사를 공유하는 것을 싫어합니다.
– 원하는 목표를 달성하기 위해 타인의 도움을 구하거나 의논하는 것을 어려워합니다.
– 아무 표정이 없거나 부적절한 표정을 보입니다.
– 신체접촉을 피하거나 저항합니다.
– 힘들 때 다른 사람의 위로를 받아들이지 못합니다.
– 다른 사람의 감정을 이해하거나 자신의 감정에 대해 이야기하는데 어려움이 있습니다.

2) 의사소통

– 언어지연이 있습니다.
– 단어나 어구를 반복합니다.
– ‘나’를 ‘너’로 표현하는 등 대명사를 뒤집는 경우가 있습니다.
– 질문에 무관한 답변을 합니다.
– 손이나 몸짓을 통해 가리키거나 상대방의 호명에 응답을 하지 않습니다.
– 제스처를 거의 사용하지 않습니다.
– 의성어나 의태어로 말하거나 노래를 통해 소통하려고 합니다.
– 상상놀이나 상황을 재현하는 것에 어려움을 느낍니다.
– 농담이나 풍자하기 등의 장난을 이해하기 어려워합니다.

3) 특이한 관심사와 행동

– 장난감이나 다른 물건들을 줄을 세우거나 나열합니다.
– 매번 같은 방식으로 장난감을 가지고 놉니다.
– 바퀴, 창문 등의 물체의 일부를 좋아합니다.
– 적응된 패턴을 좋아하며 일관되게 동일한 행동패턴을 보입니다.
– 조그마한 일상생활 패턴 변화에도 화를 냅니다.
– 강박적 관심을 보입니다.
– 특정한 루틴을 따라야 합니다.
– 손을 펄럭이거나 몸을 흔들거나, 원을 그리며 회전을 합니다.

4) 기타 다른 증상들

– 과잉 행동을 합니다.
– 충동적 행동을 합니다.
– 좁은 관심 범위를 가지고 있습니다.
– 타인의 영역에 쉽게 침범합니다.
– 자해를 하는 경우가 있습니다.
– 화를 내거나 울컥해하는 행동을 합니다.
– 일반적이지 않은 식사와 수면습관을 가지고 있습니다.
– 예상 밖의 독특한 기분 또는 정서적 반응을 가지고 있습니다.
– 예상보다 두려움이 없거나 두려움이 강합니다.
– 소리, 냄새, 미각, 외모, 또는 느낌에 독특한 반응을 보입니다.


5. 동반증상

자폐스펙트럼의 약 70%는 한 가지 이상의 동반된 정신질환을 가지고 있으며 40%는 두 가지 이상의 동반된 정신질환을 가지고 있다고 합니다.

1) 지적장애 (Intellectual Disability)

발달시기에 지능을 포함한 지적능력, 인지능력, 사회적 적응 능력이 부족하여 독립적인 일상생활이 어려운 것을 말합니다.

2) 언어장애 (Language Disorder)

다른 사람의 말을 이해하는데 어려움이 있거나, 자신의 생각을 말로 표현하기가 어려운 것을 말합니다.

3) 주의력결핍 과잉행동장애 (Attention Deficit Hyperactivity Disorder (ADHD))

주의력 결핍과 과잉행동, 충동성과 관련된 증상으로 일상생활에 어려움이 있는 것 말합니다.

4) 발달성 협응 장애 (Developmental Coordination Disorder)

동작을 정확하게 수행하지 못하고 한가지 행동이나 과제를 반복해야 수행이 가능하며 과제를 수행하는데 시간이 오래 걸리는 것을 말합니다.

5) 불안장애 (Anxiety)

수면장애, 초조하거나 안절부절 못하는 느낌, 두렵거나 무기력한 느낌, 근육의 긴장, 땀이 자주 나거나 심장 두근거림 등의 신체적 증상, 위험이 임박하거나 죽을 것 같은 기분, 집중하기 어렵거나 멍해지는 것, 과민한 반응 등의 증상들이 보이고 이와 함께 일상적인 기능에 대한 어려움도 있는 것을 말합니다.

6) 우울장애 (Depressive Disorder)

의욕저하와 우울감이 인지, 정신, 신체적 문제를 일으켜 일상생활기능이 저하되는 경우를 말합니다.

이외에도 뇌전증, 수면문제, 회피적-제한적 음식섭취 장애, 극도의 편식, 변비를 보이기도 합니다.


6. 원인

자폐스펙트럼과 관련된 다양한 연구를 통해 유전적 요인, 환경적 요인, 신경학적 요인 등이 원인이 된다고 알려졌으나, 정확한 원인이 밝혀진 것은 아닙니다. 자페스펙트럼의 원인과 위험 요소는 다음과 같습니다. (미국 질병 통제 예방 센터, The Centers for Disease Control and Prevention)

1) 유전적 요인

가족력, 특정 유전적 또는 염색체 질환이 있는 사람들에게서 더 높은 확률로 발생합니다.

2) 임신-출산 요인

임신 중 산모가 복용한 약, 환경독소의 노출, 흡연과 음주, 외상 및 스트레스와 관련이 있으며 노산, 조산, 저체중, 출생 후 산소부족 등으로 인해 문제가 발생될 수 있습니다.

3) 신경학적 요인

뇌의 구조적 이상, 사회성과 관련된 신경회로의 이상, 뇌의 각 영역에 대한 연결성에 대한 문제 등으로 문제가 발생될 수 있습니다.

플러그는 자폐스펙트럼 원인을 뇌와 신경발달 문제에 초점을 맞추고 있습니다. 성장초기의 비정상적 뇌 발달과 감각 처리시스템의 편향적인 발달, 뇌신경회로의 기능적 약화 등이 원인이 됩니다.


7. 자폐 아동을 위한 플러그 프로그램

플러그는 우리 아이 증상 개선을 위해 순차적으로 발달하지 못한 뇌 기능 문제 해결을 목표로 합니다. 이를 위해서는 다양한 프로그램을 통한 복합 솔루션이 필요합니다.

자폐스펙트럼은 왜 증가하고 있나요?

산업화에 따른 노산 인구의 증가, 무분별한 환경 호르몬 노출 등으로 자폐스펙트럼이 증가하고 있습니다. 동시에 정의와 진단에 대한 체계가 광범위하고 정확도가 높아짐이 자폐스펙트럼 증가에 중요한 요인임은 배제할 수 없습니다.

성인도 자폐스펙트럼 진단받을 수 있나요?

성인도 병력, 행동, 신경, 심리 검사를 토대로 자폐스펙트럼을 진단받을 수 있습니다. 다만, 성인 자신에 대한 발달과 관련된 이슈를 다 알 수 있는 것이 아니기 때문에 진단이 어려울 수 있지만 받을 수는 있습니다.

자폐스펙트럼이 방치된다면 어떻게 될까요?

사회적 의사소통 능력의 결핍으로 상호작용이나 또래관계에 어려움을 느끼게 되어 소외되거나 친구들과의 다툼이 잦은 아이가 될 가능성이 높습니다. 필요 이상의 감각에 대한 민감한 반응과 규칙적인 일과에 대한 고집으로 변화를 극도로 싫어하게 되고 식사나 수면, 정기적인 관리(이발이나 치아 관리)등 일상생활 유지에 어려움을 겪게 됩니다.

성인기 동안에도 지속적으로 경직되어 있고 새로움에 적응하기 어렵기 때문에 독립하는데 어려움을 겪을 수 있습니다. 사회적 고립과 의사소통의 문제는 노년까지 지속된다고 합니다.

자폐스펙트럼이 의심되는 우리 아이 어떻게 해야 되나요?

검사를 받아야 하는 시기는 따로 정해져 있지 않습니다. 자폐스펙트럼을 정의하는 사회적 의사소통의 어려움과 제한적이고 반복적인 행동의 발현은 발달시기에 명확하게 나타나며 충분히 인식이 가능합니다. 자녀가 자폐스펙트럼을 가지고 있다고 생각하거나 자녀가 놀고 배우고 말하거나 행동하는 방식에 문제가 있다면 지체하지 말고 바로 전문가 상담을 통해 원인을 찾고 해결방법을 모색해야 합니다. 가장 중요한 것은 아이의 이상 행동을 조기에 파악하고 개입하여 정상적인 생활을 할 수 있도록 도와주는 것입니다.